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Una oración en la tumba de San Pablo

El obispo auxiliar Robert E. Barron de Los Ángeles y obispos de California, Hawái y Nevada concelebran misa en la cripta de la Basílica de San Pedro durante sus visitas “ad limina” al Vaticano el 27 de enero de 2020. (Foto CNS/Stefano Dal Pozzolo )

Escribo estas palabras en el avión que me lleva a casa de mi primera visita como obispo ad limina apostolorum (hasta el umbral de los apóstoles). Esta es la peregrinación, exigida por el derecho canónico de todo obispo, para rezar ante las tumbas de San Pedro y San Pablo y encontrarse personalmente con el sucesor de Pedro. En una columna anterior, escribí sobre la extraordinaria visita a la tumba de Pedro y una conversación aún más extraordinaria con el sucesor del pescador galileo, el Papa Francisco. Mientras me dirijo a casa, quiero reflexionar sobre la estancia que hice con mis compañeros obispos de la Región 11 a la tumba de San Pablo, un encuentro que me conmovió aún más de lo que pensé.

El sarcófago de Pablo está situado en el corazón de la magnífica Basílica de San Pablo Extramuros, llamada así porque se encuentra en un sitio más allá de los límites de la ciudad de la antigua Roma. La tradición dicta que fue en o cerca de este lugar donde Saulo de Tarso, transformado por la gracia de Cristo en el apóstol Pablo, fue decapitado por el crimen de declarar el Señorío de Jesús. La decapitación a espada, dicho sea de paso —una forma de ejecución mucho más fácil que la crucifixión, ser devorado por animales o quemado vivo— fue un privilegio otorgado a Pablo debido a su ciudadanía romana. Después de la Misa en la iglesia superior, todos los obispos fuimos conducidos a una sección inferior, llamada la confesión, y allí nos arrodillamos en la misma presencia del lugar de descanso del gran Apóstol de los gentiles. Mientras rezaba en ese lugar, ataviado con todos los atuendos litúrgicos de un sucesor de los Apóstoles, admito que me sentía total, absolutamente inadecuado. ¿Quién era yo para ser en algún sentido un “sucesor” de Pablo?

Pero luego comencé a reflexionar sobre el hecho de que el mismo Paul a menudo se sentía indigno de la tarea que se le había encomendado. En un texto muy elocuente y revelador, Pablo confiesa que él era en verdad un Apóstol, ya que había visto al Señor Resucitado, pero que no merecía el título porque había perseguido a la Iglesia con tanta violencia. En otra parte, admite que su forma de hablar y su apariencia son poco impresionantes y, por lo tanto, se pregunta por qué el Señor lo eligió precisamente para un ministerio de proclamación. En otro pasaje, Pablo nos dice que Dios le había dado un “aguijón en la carne. . . para evitar que se enorgullezca. Tres veces, dijo, le rogó al Señor que se lo quitara. ¿Qué era? Nadie lo sabe realmente. ¿Pudo haber sido un impedimento del habla, una enfermedad crónica, una debilidad psicológica, una debilidad espiritual? En todo caso, Pablo relata cómo el Señor respondió a su oración: “Mi gracia te basta, porque en la debilidad el poder alcanza la perfección”. Por lo tanto, Pablo concluye: “De buena gana me gloriaré en mi debilidad, para que repose sobre mí el poder de Cristo”.

Y lo que está, por supuesto, en el corazón mismo de la enseñanza de Pablo es la idea de la primacía de la gracia, el don gratuito de Dios. Cuando era joven, lleno, según él mismo, de celo por la tradición de sus padres, Saulo/Pablo pensó que el cumplimiento riguroso de la ley de Israel lo haría agradable a Dios. Y así él, por su propia admisión, superó a todos sus contemporáneos en el logro de la justicia. Pero al encontrarse con Jesús resucitado y reflexionar sobre el significado de la muerte y resurrección del Señor, Pablo se dio cuenta de que el esfuerzo propio en el intento de ganar el afecto de un Dios iracundo es hacer que la vida espiritual se retrase más o menos. Más bien, Dios en Cristo va hasta los mismos límites del abandono de Dios para encontrar a aquellos que se alejan de él. Por esta gracia incomparable e inesperada, somos salvos, corregidos, “justificados”, para usar el término favorito de Pablo para este estado de cosas. Aceptar esta gracia con fe agradecida es el comienzo de una vida espiritual debidamente ordenada. El teólogo del siglo XX Paul Tillich resumió esto de la siguiente manera: “¡aceptar el hecho de que has sido aceptado, aunque seas inaceptable!”

Ahora bien, una vez realizado este movimiento, podemos entregar todo en nosotros al poder de Cristo para “aumentar nuestra justificación”, como dice el Concilio de Trento. Pablo no abandonó su celo; más bien, se lo dio, transfigurado por la gracia, a Cristo, y lo llevó hasta los confines del mundo. No abandonó sus dones de mente y corazón; los ofreció, transfigurados por la gracia, al Señor, y continúan animando a la Iglesia hasta el día de hoy. Además, aprendió incluso a entregar a Jesús su debilidad e insuficiencia, una vez que habían sido arrebatados en la gracia, y el Señor se ha servido de ellos a lo largo de los siglos cristianos.

Todo lo cual me retrotrae al momento en que me arrodillé ante el sarcófago de Pablo, sintiéndome completamente indigno de las vestiduras que vestía y del título de sucesor de los Apóstoles que ostentaba. ¿Debilidades? Tengo un montón de ellos. ¿Espinas en la carne? tu apuesta ¿Sentimientos de insuficiencia? Por supuesto. Lo que vino a mí en esa oración en el confesión de Pablo fue la profunda convicción de que la vida espiritual no se trata de impresionar a Dios con mis logros. Se trata, ante todo, de aceptar el hecho de que he sido aceptado, y luego dar a Cristo todo lo que hay en mí, tanto las fuerzas como las debilidades, para que Él haga con ellas como le plazca.

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