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¿Puede la narrativa del liberalismo cultivar una buena sociedad?

(Imagen: Víctor Lozano | Unsplash.com)

El aumento del descontento en la vida pública estadounidense está continuamente ante nuestros ojos. La sensación pública de fractura puede verse en un resurgimiento de llamados al populismo, ya sea de izquierda o de derecha. Una cierta similitud ha tocado una cuerda resonante en todo el espectro político. Como observó recientemente Yoni Appelbaum, nuestros tiempos difíciles e inquietantes indican que no solo hemos perdido la confianza en nuestras instituciones democráticas, sino que parece que hemos abandonado el hábito y la práctica de la democracia misma.

Ciertamente es el caso de que algo salió mal en Estados Unidos. La mayoría de las veces, gran parte del análisis sobre el “por qué” se ha centrado en las particularidades de las elecciones presidenciales de 2016, el estado de la economía y la inmigración. Estos temas son de importancia central, y no puede haber una verdadera descripción de un orden social y político saludable sin abordarlos.

Al mismo tiempo, hay una característica más remota y arquitectónica de nuestra condición actual que a menudo se descuida. En este ensayo, quiero prestar más atención a una narrativa o historia general que a los ciudadanos estadounidenses se les ha enseñado a creer y que, en última instancia, proporciona una mejor explicación de nuestro descontento actual. El liberalismo no implica simplemente un conjunto de principios filosóficos y políticos que pueden extraerse hasta sus conclusiones lógicas. Más que esto, el liberalismo implica una historia, una historia narrativa que ayuda a los ciudadanos democráticos a comprenderse a sí mismos y su lugar en este mundo. Porque cuando comprendamos mejor algunas de las características esenciales de esta historia, podremos comprender mejor lo que está sucediendo hoy en la vida social y política estadounidense.

La narrativa del orden liberal

La poderosa influencia y descripción de la característica narrativa sobre la democracia liberal moderna se presenta en el trabajo de dos narradores recientes. El primero es el psicólogo de Harvard Steven Pinker. Pinker ha argumentado en su último libro Iluminación ahora que el mundo ha mejorado en casi todas las áreas medibles de la vida humana durante los últimos tres siglos, y que el progreso continúa. El argumento central que presenta Pinker pretende oponerse a una narrativa resurgente en el pensamiento social y político estadounidense, que abarca tanto a la izquierda (visto en Mark Lilla’s El liberal de antes y del futuro) y derecha (Patrick Deneen’s ¿Por qué fracasó el liberalismo? y DC Schindler Libertad de la realidad: la naturaleza diabólica de la libertad moderna), que el estado del mundo no solo se encuentra en una condición de angustia, sino que atraviesa una grave crisis existencial y social.

Se dice que el progreso que Pinker ve en todo el mundo (la asombrosa disminución de la pobreza, la guerra, la enfermedad, la hambruna y el gran aumento de la riqueza y la democracia en todo el mundo) debe su éxito a las ideas establecidas por los pensadores de la Ilustración y el surgimiento de igualdad Según Pinker, “nuestros antepasados ​​reemplazaron el dogma, la tradición y la autoridad por la razón, el debate y las instituciones de búsqueda de la verdad. Reemplazaron la superstición y la magia con la ciencia. Y cambiaron sus valores de la gloria de la tribu, nación, raza, clase o fe hacia el florecimiento humano universal”.

Junto con Pinker, el ex presidente Barrack Obama ha ofrecido un relato casi idéntico de la historia de la democracia liberal moderna. El verano pasado, en conmemoración del centenario del nacimiento de Nelson Mandela, Obama hizo la siguiente observación:

Los países que se basan en el nacionalismo rabioso y la xenofobia y las doctrinas de superioridad tribal, racial o religiosa como su principal principio organizativo, lo que mantiene unida a la gente, eventualmente esos países se encuentran consumidos por la guerra civil o la guerra externa.

Lo sorprendente de la narrativa de Pinker, y también la de Obama, es que es una en la que los ciudadanos democráticos liberales modernos están bien versados. Este componente narrativo del liberalismo es un eco del teórico social del siglo XIX, Alexis de Tocqueville. Según Tocqueville, las condiciones sociales de igualdad producen dentro de las almas democráticas una nueva forma de pensar que se convierte en el lugar de la historia de la democracia liberal moderna:

Para evadir la esclavitud del sistema y el hábito, de las máximas familiares, las opiniones de clase y, en algún grado, de los prejuicios nacionales; aceptar la tradición solo como un medio de información, y los hechos existentes solo como una lección utilizada para hacer lo contrario y hacerlo mejor; buscar la razón de las cosas por sí mismo, y sólo en sí mismo.

¿Cuál es el corazón de esta historia? Como resultado de la democracia liberal moderna, existe una comprensión abrumadora de que quién soy ya no se define únicamente por los lazos familiares y el estatus social. En cierto sentido, parece haber una superposición entre la comprensión cristiana de la persona y el reconocimiento del individuo en democracia. Además, la verdad ya no se acepta sobre la base de la autoridad de otra persona; la verdad puede ser buscada y descubierta por cada persona, sin importar su rango social. Este es el corazón y el origen de nuestras universidades, y es la razón por la cual las naciones y los ciudadanos no occidentales se sienten profundamente atraídos por la institución de la universidad estadounidense.

Asimismo, un destino determinista ya no es el lote del que nunca puedes escapar. Grandes oportunidades abundan a nivel social, político y económico para uno mismo y sus futuras generaciones. La actividad económica y la movilidad social ciertamente pueden hacer que la amenaza de una guerra civil disminuya, y se puede lograr una verdadera decencia y nobleza a través de sus actividades. La virtud de la prosperidad económica subsiste, entre otras cosas, en fomentar y cultivar una especie de orden social propicio para la libertad, especialmente con respecto a la asignación de bienes y recursos. Tal afirmación recibe más apoyo del genetista Richard Lewontin, quien ha demostrado en su libro La biología como ideología que la mejora de las condiciones sociales y económicas en América fue una causa principal que condujo a la erradicación casi completa de la tuberculosis a fines del siglo XIX.

Mayor que los reyes y menor que los hombres

Si bien se requieren más matices para completar esta historia, este esquema básico nos ayuda a ver que hay algo bueno y que vale la pena proteger en la narración anterior. Sin embargo, también hay un componente duro e inquietante, en el que estamos inmersos actualmente. Hay algo que golpea en el corazón de esta narrativa que llevó al economista Francis Fukayama a postular “el fin de la historia” como un “estado de cosas más bien triste”. ¿Cómo podría considerarse triste una narrativa así, expresada recientemente por Pinker y Obama, tal como se vive en las democracias modernas?

La respuesta debe entenderse a nivel social, y remite a la penúltima descripción que caracteriza el sentido de la democracia moderna. “La aristocracia une a todos, desde el campesino hasta el rey, en una larga cadena”, observó Tocqueville en Democracia en América. “La democracia rompe la cadena… Cada hombre se ve así arrojado sobre sí mismo y existe el peligro de que se le encierre en la soledad de su propio corazón”.

Sin embargo, a Tocqueville no le preocupaba el surgimiento de movimientos populistas en Estados Unidos. El problema de la historia del liberalismo es que no toma en cuenta los peligros perennes que residen en los hábitos y prácticas democráticas. La preocupación puede verse en la predicción de Tocqueville de que las almas democráticas llegarían a entenderse a sí mismas como “más grandes que los reyes y menos que los hombres”. La igualdad de condiciones sociales, de hecho, tiende a experimentar un profundo sentimiento de estar “cortado”. Como estadounidenses, parecemos cada vez más distantes de nuestros vecinos, y la conexión concreta a un mundo natural de esencias y formas. La tecnología nos ha habituado cada vez más a ver las cosas ya los demás de forma casi totalmente mecanicista.

Separados de Dios, de nuestras comunidades locales, de la naturaleza e incluso de la historia misma, podemos ceder a la tentación de “escondernos” dentro de nosotros mismos. En tal condición, la de ser “menos que los hombres”, cada vez más nos dejaremos manejar por otros, en lugar de gobernarnos a nosotros mismos. Celebraremos nuestras libertades democráticas y nos preguntaremos por qué todavía necesitamos la opresión y los prejuicios del hogar, las naciones y la religión. Esta libertad y la liberación del rango social y los lazos familiares nos hace vernos a nosotros mismos como más grandes que reyes, felizmente triunfantes sobre un mundo pasado.

Mirando el mundo con esa lente, las consideraciones metafísicas y la presencia de la religión tienen un lugar decreciente en la mesa de la deliberación política. No solo la filosofía y el anhelo religioso parecen ininteligibles, sino que cada vez se entienden más como lugares para el racismo y una plétora de “fobias”. El activismo político tenderá a convertirse en primario, en donde su lenguaje cuasi-religioso sea el vehículo a través del cual podemos ser “salvados”.

Ser “menos que los hombres” no es el destino inevitable de nuestra forma de vida. Sin embargo, para superar las tendencias destructivas de las democracias, los ciudadanos deberán recurrir a una fuente de recursos como la religión, la filosofía, la historia y los hábitos de asociación. Estas fuentes evitarán que nos veamos a nosotros mismos de manera degradante e inhumana. A través de estos recursos, se vuelve factible una descripción más verdadera de la naturaleza humana y de nuestro lugar en este mundo. Podemos comenzar a reflexionar no solo sobre cómo tener una buena economía, sino también considerar la pregunta más fundamental, a saber, cómo podemos construir una buena sociedad.

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