RELIGION CRISTIANA

Por qué no has oído hablar de George Whitefield, el gran predicador del despertar

George Whitefield fue uno de los ministros cristianos más dinámicos y famosos del siglo XVIII, pero hoy en día sigue siendo relativamente desconocido. Un clérigo británico de la Iglesia Anglicana, las elocuentes habilidades oratorias y la personalidad carismática de Whitefield ayudaron a desencadenar el renacimiento espiritual conocido como “El Gran Despertar” en Gran Bretaña, Escocia, Irlanda, Gales y las colonias de América del Norte.

Jorge Whitefield

  • Conocido por: Clérigo anglicano famoso por su fascinante predicación de estilo avivamiento a la mayor parte del mundo de habla inglesa del siglo XVIII durante “El Gran Despertar”.
  • Padres: Thomas y Elizabeth Whitefield
  • Nacido: 16 de diciembre de 1714, en Gloucester, Gloucestershire, Inglaterra
  • Murió: 30 de septiembre de 1770, en Newburyport, Massachusetts, Estados Unidos
  • Obras Publicadas: Diario; varios sermones; Breve relato de los tratos de Dios con el reverendo George Whitefield; Un relato adicional de los tratos de Dios con el reverendo George Whitefield.
  • Cita notable: “Un ministerio muerto siempre hará un pueblo muerto, mientras que si los ministros están animados por el amor de Dios, no pueden sino ser instrumentos para difundir ese amor entre los demás”.

Talento teatral infantil

Whitefield creció en Gloucester, Inglaterra, donde trabajó de niño en la posada y taberna de sus padres. Su padre también era un comerciante de vinos que murió cuando George tenía solo 2 años. En la infancia, George descubrió una pasión insaciable y un don extraordinario para las artes escénicas. Leía obras de teatro sin cesar e incluso faltaba a clases para practicar sus representaciones escolares. Whitefield podría haberse convertido en un actor famoso si no hubiera sido llamado al ministerio. La experiencia teatral de su niñez le sería de gran utilidad en el futuro.

Mientras trabajaba para ingresar a Pembroke College en la Universidad de Oxford, Whitefield conoció a John Wesley y su hermano Charles. Se unió a su club cristiano de estudiantes entusiastas, tildados de “metodistas” por sus críticos debido a su enfoque sistemático de los asuntos religiosos. Fue durante este tiempo que Whitefield experimentó una profunda conversión espiritual descrita como el “nuevo nacimiento”.

Misión Nuevo Nacimiento

La experiencia de conversión de Whitefield lo puso en una misión, la Gran Comisión, de predicar el mensaje del evangelio de salvación en Jesucristo a la gente en todas partes. Después de su ordenación en la Iglesia Anglicana de Inglaterra, Whitefield comenzó a predicar. Su primer sermón fue pronunciado a los 21 años.

Debido a que a menudo se enfrentaba al establecimiento religioso, las puertas de la iglesia comenzaron a cerrarse en Whitefield. Se dedicó a predicar al aire libre, una práctica que era prácticamente desconocida en su época. Predicó varias veces al día, y pronto multitudes de miles estaban pendientes de cada palabra suya dondequiera que hablara.

Eventualmente, la misión de Whitefield lo lanzaría a través del Océano Atlántico a las colonias en América. Su primer viaje en 1739-40, más tarde se conocería como “El Gran Despertar”. No pasó mucho tiempo antes de que las iglesias no pudieran albergar a las enormes multitudes que acudían a escuchar a Whitefield. Una vez más, recurrió a dar sus sermones en reuniones al aire libre.

maravilla de la era

Con su talento para la expresión dramática, los sermones de Whitefield fueron excepcionales, dando vida a los personajes de la Biblia como nunca antes. No solo sus audiencias tenían un tamaño sin precedentes, sino que sus oyentes se encontraban hechizados. Multitudes de entusiastas prácticamente se pisotearon para escuchar al célebre predicador. Más tarde, estas mismas multitudes quedarían atónitas en un silencio absoluto mientras Whitefield pronunciaba su cautivador discurso.

En Northampton, Massachusetts, Whitefield se hospedó en la casa de Jonathan Edwards, el apasionado predicador de las iglesias reformadas. Edwards, quien asistió a todos los servicios de Whitefield, se conmovió repetidamente hasta las lágrimas. La esposa de Edward, Sarah, observó: “Él le da menos importancia a las doctrinas que nuestros predicadores estadounidenses generalmente y apunta más a afectar el corazón. Es un orador nato. Una persona con prejuicios, lo sé, podría decir que todo esto es un artificio y una exhibición teatral, pero no lo pensará nadie que lo haya visto y conocido”.

Los miembros de la prensa llamaron a George Whitefield “la maravilla de la época”. El renacimiento espiritual que él ayudó a generar, El Primer Gran Despertar, fue un evento decisivo en la historia de Estados Unidos. El sermón final de Whitefield de esta gira se llevó a cabo en Boston Commons y atrajo a una multitud de 23,000 personas, la asamblea más grande en la historia de Estados Unidos hasta la fecha.

Visión discordante sobre la esclavitud

Aunque lejos de ser un abolicionista, Whitefield se sintió profundamente perturbado al presenciar el trato brutal de los esclavos. Cada vez con mayor frecuencia, procuró predicarles las buenas nuevas. También reprendió a los dueños de esclavos que maltrataban a sus esclavos y les privaban del acceso a escuchar el evangelio. Los mensajes de Whitefield fueron tan bien recibidos por los esclavos que algunos historiadores calificaron su respuesta como el comienzo del cristianismo afroamericano.

Aún así, Whitefield aceptó la esclavitud, apoyó la práctica e incluso fue dueño de una plantación con esclavos en Georgia. La propiedad fue comprada para él por amigos para ayudar a financiar el orfanato de Whitefield para niños descarriados en Bethesda, Georgia. Whitefield, al parecer, tenía más preocupación por los huérfanos que angustia por la difícil situación de los negros. Los historiadores han llamado a la visión disonante de Whitefield sobre la esclavitud “la única mancha oscura en una carrera sin mancha”. En ese momento, sin embargo, la posición de Whitefield no era infrecuente entre los cristianos blancos en Estados Unidos, y solo los cuáqueros criticaban la práctica de la esclavitud y la etiquetaban como pecado.

un ayudante

Whitefield buscó una esposa que fuera una compañera de ayuda para él en sus incansables viajes misioneros y su trabajo en el orfanato. En 1741, se casó con Elizabeth James, una viuda de Gales de 36 años y recién convertida al cristianismo. Isabel dio a luz a su único hijo en 1743, pero el bebé murió solo cuatro meses después. La esposa de Whitefield ministró a su lado durante 28 años hasta su muerte en Londres en 1769. Poco después, George se fue a Estados Unidos, donde moriría un año después.

Un legado silencioso

El ministerio de predicación de Whitefield abarcó 33 años durante los cuales viajó siete veces a Estados Unidos, 15 veces a Escocia y exhaustivamente por Inglaterra y Gales. Su impacto más significativo se sintió en Estados Unidos y Escocia, donde los vientos del avivamiento ya habían comenzado a soplar a través del ministerio de pastores y evangelistas locales.

Junto con los Wesley, Whitefield fue uno de los cofundadores del metodismo. Sin embargo, Whitefield siguió la doctrina calvinista de la predestinación, mientras que los hermanos Wesley se basaron en la teología arminiana de elección condicional o libre albedrío. Después de que se produjo una división por estas diferencias teológicas, Whitefield cedió el liderazgo en las sociedades metodistas a Welsey.

La pasión fue la clave del fructífero ministerio de predicación de Whitefield, y nunca perdió su celo por hablar de Cristo. Impulsado a evangelizar, dijo: “Dios me libre de viajar con alguien un cuarto de hora sin hablarles de Cristo”. Incluso cuando su salud empeoró y se le advirtió que redujera la velocidad, insistió: “Prefiero desgastarme que oxidarme”. El día antes de su muerte, Whitefield predicó su último sermón en un campo sobre un gran barril de madera.

Los sermones de Whitefield presentaron un pronunciamiento claro y equilibrado de la soberanía de Dios y su oferta gratuita de salvación para todos los que creen en Jesucristo. El tono de sus reuniones era aconfesional, uniendo a personas de cualquier origen. Su entrega urgente, intensamente emocional y dramáticamente expresiva creó un canal para que la Palabra de Dios penetre en los corazones y capture las almas para el Reino de Dios. En el funeral de Whitefield, John Wesley dijo que la historia no registra a nadie “que llamara a tantas miríadas de pecadores al arrepentimiento”.

Whitefield no estableció iglesias, movimientos o denominaciones durante su vida, pero tomó en serio la Gran Comisión. Fue la primera persona en Estados Unidos en alcanzar el estatus de celebridad, pero sigue siendo un hombre de gran integridad. Fue el Billy Graham de su época.

Los mensajes de Whitefield incluso conmovieron e impresionaron al escéptico Benjamin Franklin. Después de que él y Whitefield se hicieron amigos, Franklin imprimió el libro del evangelista Diario, que resultó ser una publicación de gran éxito de ventas. Franklin también construyó un gran auditorio en Filadelfia para que Whitefield celebrara sus cruzadas, ya que las iglesias no podían contener a las multitudes.

Whitefield fue un predicador que comandó audiencias de miles con solo el uso de su voz sin amplificar y su personalidad carismática. ¿Cómo una persona así pasa su vida predicando al menos 18,000 veces a quizás 10 millones de oyentes y no ser recordada de manera más notable? George Whitefield entendió claramente su misión: difundir el evangelio del nuevo nacimiento. En esa misión, tuvo éxito. No buscó construir un nombre para sí mismo o un legado en la tierra. En cambio, George Whitefield dedicó su fuerza a señalar a la gente a Jesucristo para que pudieran conocer a su Salvador y experimentar su nuevo nacimiento que cambia la vida.

Fuentes

  • “George Whitefield”. 131 cristianos que todos deberían conocer.
  • “Whitefield, George (1714-1770)”. Nuevo Diccionario de Teología: Histórico y Sistemático.
  • “Cometa celestial”. Revista de Historia Cristiana-Número 38: George Whitefield: Predicador y avivador del siglo XVIII.
  • Whitefield, George. Diccionario biográfico de evangélicos.
  • “George Whitefield”. Grandes citas: una colección de pasajes, frases y citas que influyen en la historia mundial temprana y moderna.

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