Mientras “La Liga” comienza su temporada centenaria….

(Imagen: Dave Adamson | Unsplash.com)

Según los estándares gigantescos de la Liga Nacional de Fútbol Americano del siglo XXI, Gino Marchetti, quien murió el pasado 29 de abril, era demasiado pequeño con 6 pies 4 pulgadas y apenas 245 libras. Pero podría decirse que fue el mejor cazamariscales en la historia del fútbol profesional. El récord oficial, 22 “capturas” de mariscal de campo y medio en dieciséis juegos, fue registrado por Michael Strahan en 2001. Pero una revisión de la película de un año de juego por parte de los entrenadores de los Baltimore Colts, antes de la estadística de “capturas” (tackear a un mariscal de campo detrás de la línea de golpeo antes de que pudiera lanzar un pase) se mantuvo oficialmente, una vez que Gino reveló 43 capturas en una temporada de doce juegos.

El jugador de fútbol americano Gino Marchetti en una tarjeta Bowman Large de 1952. (Wikipedia)

Sin embargo, independientemente de lo que muestren los libros de registro, Gino Marchetti fue un gran hombre en varios sentidos.

Sus padres eran inmigrantes italianos empobrecidos que abrieron un bar en Antioch, California. Según su propio relato, Gino, nacido en 1926, era “un poco salvaje”. Y tras una “cierta dificultad” con un profesor de secundaria, tomó la prudencia de que prefería alistarse en el Ejército a lo que le esperaba en casa: “Pensé que podía enfrentar a los alemanes o enfrentar a mi padre”. Llegó a Europa a tiempo para luchar en el final de la Batalla de las Ardenas y se quedó con la 69 División de Infantería hasta el Día VE.

Este veterinario de talla XL con el cabello ondulado y azabache luego anduvo por Antioch por un tiempo, montando una Harley con una chaqueta de cuero negra (“diecisiete cremalleras”, recordó más tarde) y trabajando como camarero mientras jugaba fútbol americano universitario. . Un reclutador inteligente le preguntó si quería jugar en la Universidad de San Francisco (entonces tanto católica como jesuita), y nació una leyenda.

Los Dons de San Francisco de 1951 fueron un gran equipo en una era en la que el fútbol americano universitario superó fácilmente a la NFL en interés de los aficionados. Diez de esos Dons pasaron a carreras profesionales y tres están consagrados en el Salón de la Fama del Fútbol Americano Profesional. Estaban invictos y desatados, pero más concretamente, no fueron “invitados” a un gran tazón de postemporada, no por falta de talento sino por un exceso de carácter, en gran parte encarnado por Gino Marchetti.

Tres de los grandes tazones (Orange, Cotton y Gator) querían a los Dons, pero con la condición de que dejaran a sus dos estrellas negras, Ollie Matson y Burt Toler, en San Francisco. Después de su último partido de la temporada regular, el entrenador Joe Kuharik le dijo al equipo: “Podemos jugar en un gran juego del Southern Bowl o quedarnos en casa. Tu decides.” Marchetti, según la leyenda, dijo: “[Expletive deleted] los grandes juegos de bolos sureños”.

Gino afirmó más tarde que todo lo que había dicho era “No”, y que todos los demás jugadores blancos del equipo decían lo mismo. Prefiero la versión legendaria porque delinea muy bien el carácter del hombre: moralmente inequívoco, valiente y leal, un “hombre para los demás” en la jerga de una generación posterior de universidades en la tradición jesuita. Esas mismas cualidades convirtieron a Gino en una de las dos piezas centrales, junto con el inmortal John Unitas, de los grandes equipos de los Baltimore Colts de fines de la década de 1950 y principios de la de 1960. Que, el 28 de diciembre de 1958, en el congelado Yankee Stadium, los Colts vencieron a los New York Giants en el primer juego de campeonato de muerte súbita en la historia de la NFL, incrustando así a la NFL en la conciencia deportiva de la nación, es bien recordado. Lo que no se recuerda tan bien, excepto entre los nativos de Baltimore de cierta época, es que Gino Marchetti fue la razón por la que hubo un tiempo extra por muerte súbita.

Hacia el final del último cuarto, los Giants iban ganando cuando Frank Gifford realizó una barrida en tercera oportunidad. Marchetti luchó contra los bloqueadores y detuvo a Gifford a centímetros del primer intento que habría asegurado el juego para los neoyorquinos. Sin embargo, en el choque, el tackle de los Colts, “Big Daddy” Lipscomb, aterrizó en la pierna de Gino y el tobillo de Marchetti se partió. “Nunca me dolió tanto en mi vida”, dijo Gino a un reportero. Pero el capitán de los Colts insistió en permanecer en la periferia del campo, recostado en una camilla bajo una manta, mientras su equipo empataba el partido. Cuando se le preguntó años después si había llorado de dolor, dijo: “Lo habría hecho, excepto que era Gino Marchetti”.

Esos Colts, como los Dodgers de Brooklyn del béisbol, experimentaron sus tensiones raciales. Sin embargo, al igual que los Dodgers, también modelaron el trabajo en equipo basándose en el contenido del carácter de un hombre, no en su complexión. ¿Cómo sucedió eso en una ciudad segregada en una era de segregación? Lo que los mantuvo unidos, dijo el corredor del Salón de la Fama Lenny Moore años después, fue “algo dentro de Gino Marchetti”.

DEP, Número 89.