La muerte de un titán evangélico

El reverendo Billy Graham, famoso predicador mejor conocido por sus transmisiones televisivas de evangelización, murió el 21 de febrero en su casa de Carolina del Norte a los 99 años. Aparece en una foto de 2005 en Nueva York. (Foto del CNS/Shannon Stapleton, Reuters)

Tuve el privilegio de escuchar al Dr. Billy Graham predicar hace unos veinte años en Cincinnati. En ese momento, el Dr. Graham tenía alrededor de ochenta años y claramente su salud era frágil. Subió al podio y comenzó a hablar, pero la multitud de jóvenes, agitada por las bandas de rock cristiano que habían tocado antes, estaba inquieta y distraída. Graham hizo una pausa, cruzó las manos y dijo en voz baja: “Oremos”. Con eso, un estadio de cincuenta mil personas se quedó en silencio. Una vez que dominó un espíritu de reverencia, el predicador reanudó. Recuerdo haber pensado: “¡Qué viejo profesional!”

Ese viejo profesional, posiblemente el evangelista cristiano más grande de los últimos cien años, murió esta semana a los noventa y nueve años, y es difícil exagerar su impacto e importancia. Se dice que se dirigió directamente a 215 millones de personas en 185 países en el transcurso de su ministerio. Ningún otro predicador, en toda la historia del cristianismo, ha tenido tal alcance. En el apogeo de sus poderes, llenó arenas y estadios, durante semanas, en algunas de las ciudades más hastiadas, materialistas y escépticas del mundo. Y cuando los predicadores y otras celebridades religiosas a su alrededor caían en el escándalo y la corrupción, Billy Graham se mantuvo firme, un hombre íntegro. Su heroísmo moral se mostró particularmente claro en los primeros años del movimiento de derechos civiles. Especialmente en su sur natal, era una práctica incuestionable sentar a los negros en secciones segregadas de iglesias y arenas. Aunque le costó bastantes de sus seguidores tradicionales, Graham insistió en que sus cruzadas deberían integrarse racialmente. Impresionado por esta demostración de valentía, Martin Luther King Jr. se hizo amigo y apareció con Graham en una cruzada en 1957.

¿Qué había en su predicación que era tan convincente? Supongo que en sus primeros años, demostró una buena cantidad de “flash”, merodeando por el escenario, agitando los brazos y moviéndose dramáticamente de susurros a gritos. Pero a medida que maduró, una buena cantidad de esa teatralidad se desvaneció. Lo que quedó fue un suave sentido del humor (generalmente autocrítico), una sinceridad evidente, una aguda inteligencia y, sobre todo, una claridad con respecto a lo esencial del Evangelio. Prácticamente todos los sermones de Billy Graham tenían la misma estructura básica: has buscado la felicidad en la riqueza, el placer, las cosas materiales, la fama, etc., y nunca has estado satisfecho; Quiero hablarte de lo que te hará feliz. En este punto, hablaría de Cristo crucificado y resucitado de entre los muertos.

Ahora, por favor, no me malinterpreten, ¡y no me escriban cartas! Como católico, afirmo que hay más en la salvación que aceptar a Jesucristo en la fe; existe la plena integración en la vida de Cristo que sucede a través de la instrumentalidad de la Iglesia y sus sacramentos. Sin embargo, católicos y protestantes se unen para afirmar, como lo hizo constantemente Billy Graham, que somos pecadores que necesitamos la gracia salvadora de Cristo. De hecho, un ecumenismo generoso fue una de las marcas del enfoque de Billy Graham. No le molestaba en lo más mínimo si alguien cuyo camino religioso había comenzado en una de sus cruzadas continuaba y llegaba a cumplirse en la Iglesia Católica.

El reverendo Billy Graham y San Juan Pablo II son vistos en el Vaticano en 1990. Graham, mejor conocido por sus transmisiones televisivas de evangelismo, murió el 21 de febrero en su casa en Carolina del Norte a los 99 años. (Archivos CNS)

Mucho se ha hablado de su relación con presidentes, monarcas y primeros ministros. De hecho, ministró personalmente a doce presidentes de EE. UU., y la maravillosa serie de Netflix La corona muestra algo del impacto que tuvo en la reina Isabel II. Pero nunca me ha llamado especialmente la atención esta dimensión de la vida de Graham, que me parecía, de todos modos, más chisporroteante que bistec. De hecho, uno de los puntos más bajos de su carrera tuvo que haber sido su dócil aquiescencia a las reflexiones antisemitas de Richard Nixon, capturadas en cintas de la Casa Blanca. Para su crédito, el Dr. Graham se disculpó repetidamente por ese lapsus. Fue mucho más poderoso y eficaz espiritualmente cuando oró por las miles de personas comunes que habían respondido a un llamado al altar al final de una cruzada.

Cuando comencé mi propio ministerio evangélico, Word on Fire, hace unos veinte años, obtuve una inspiración muy práctica de Billy Graham. En su autobiografía, Tal como soyGraham declaró que, a medida que se iba suministerio en marcha, les dijo a sus colegas que tres cosas tienden a socavar el trabajo de un evangelista: problemas con el sexo, problemas con el alcohol o problemas con el dinero. Todos debían esforzarse, dijo, para evitar estas tres trampas. Cuando me reuní con la junta de Word on Fire por primera vez, le conté esta historia y comenté: “¡Yo me encargo del sexo y el alcohol, tú te encargas del dinero!”.

Me encanta la historia del primer encuentro de Billy Graham con mi héroe evangélico, Fulton J. Sheen. Estos dos titanes de la predicación estaban en el mismo tren de Washington a Nueva York. Sheen se enteró de la presencia de Graham, llamó a la puerta de la litera del protestante y dijo: “Billy, me pregunto si podríamos tener una charla y una oración”. Aunque se estaba preparando para ir a la cama, Billy Graham accedió y los dos pasaron varias horas en una conversación espiritual, el comienzo de una amistad que perduró hasta la muerte de Sheen. Siempre me ha gustado mucho esa imagen de hermandad a través de las líneas denominacionales.

Creo que cualquiera que reverencia el evangelio cristiano tiene una deuda de gratitud con Billy Graham. descansa en paz.